Italian grammar: Comparison of Italian adjectives

Comparatives and superlatives

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The adjective, in addition to defining a quality of a person or thing, can also specify the degree to which this quality is possessed by the person or thing.

Adjectives, in Italian, have three different degrees of comparison:

Positive
Comparative
Superlative

1. The positive degree

The positive degree expresses a simple quality, without making any comparison.

Example: Un albero alto (a tall tree), un libro vecchio (an old book), etc...

2. The comparative degree

Comparative is the form of an adjective (or an adverb) when expresses a quality by comparing two nouns (but also two verbs or two adjectives).

In Italian, there are three types of comparatives (comparativi): "comparativo di maggioranza", "comparativo di minoranza" and "comparativo di uguaglianza":
  1. "Comparativo di maggioranza"
    We can talk about "comparativo di maggioranza" when the first term of comparison possesses the quality (expressed by the adjective) greater in extent than the second one.
    It is formed by:

        "più" (more) + adjective + "di" (than)

    If the comparison is beteween two verbs or two adjectives, we'll use "che" instead of "di".

    Examples:
    Luca è più alto di Paolo (Luca is taller than Paolo)
    Un cane è più grande di un topo (a dog is bigger than a mouse)
    Michele è più pigro che volenteroso (Michele is lazier than willing)
    Giocare è più divertente che studiare (playing is more enjoyable than studying)
  2. "Comparativo di minoranza"
    We have a "comparativo di minoranza" when the first term of comparison possesses the quality (expressed by the adjective) less in extent than the second one.
    It is formed by:

        "meno" (less) + adjective + "di" (than) after it.

    If the comparison is beteween two verbs or two adjectives, we'll use "che" instead of "di".

    Examples:
    Luca è meno alto di Paolo (Luca is less tall than Paolo)
    Michele è meno pigro che volenteroso (Michele is less lazy than willing)
    Giocare è meno divertente che studiare (playing is less enjoyable than studying)
  3. NOTE: If the second term of comparison requires the definite article, the preposition "di" and the article combine to produce a compound form (see "preposizioni articolate"):

    Examples:
    Non sempre i cani sono meno intelligenti degli umani (it is not always true that dogs are less intelligent than umans)
    Gli aerei sono più veloci dei treni (planes are faster than trains)

  4. "Comparativo di uguaglianza"
    When the first term of a comparison possesses the quality (expressed by the adjective) to the same extent as the second one, we are talking about a "comparativo di uguaglianza".
    It can be formed by:

        "tanto" (as) + adjective + "quanto" (as)
    or by:
        "così" (as) + adjective + "come" (as).

    The words "tanto" and "così" are mostly omitted.

    Esempi:
    Luca è (tanto) alto quanto Paolo (Luca is as tall as Paolo)
    Luca è (così) alto come Paolo
    Quel cane è (tanto) grande quanto un topo (That dog is as big as a mouse)
    Quel cane è (così) grande come un topo
    Michele è (tanto) pigro quanto volenteroso (Michele is as lazy as willing)
    Michele è (così) pigro come volenteroso
    Studiare non è (tanto) divertente quanto giocare (studying is not as enjoyable as playing)
    Studiare non è (così) divertente come giocare

3. The superlative degree

The superlative degree of an adjective indicates that the quality (expressed by the adjective) is possessed by someone or something in the highest degree.

There are two types of superlatives, in Italian: "Superlativo relativo" (superlative) and "superlativo assoluto" (absolute superlative):
  1. "Superlativo relativo" (superlative)
    We can talk about "superlativo relativo" when the form of the adjective indicates that the quality is possessed in the highest ("superlativo relativo di maggioranza") or lowest ("superlativo relativo di minoranza") degree, inside a group of people or things.

    The "superlativo relativo di maggioranza" is formed by:

        definite article + "più" + adjective + "di + article" + noun

    Example:
    Mario è il più alto della scuola (Mario is the tallest of the school)
    Loro sono i più bravi dell'equipaggio (they are the best of the crew)


    The "superlativo relativo di minoranza" is formed by:

        definite article + "meno" + adjective "di + article" + noun

    Example:
    Giovanni è il meno alto della scuola (Giovanni is the less tall of the school)
    Questi esami sono i meno facili del corso (these exams are the less easy of the course)

    Remember that the definite article, as well as the adjective, agrees in gender and number with the noun it refers to.

    Example:
    Anna è la più bella della città (Anna is the most beautiful in the city)
    Loro sono i più veloci della squadra (They are the fastest in the team)
  2. "Superlativo assoluto" (absolute superlative)
    We can talk about "superlativo assoluto " when the form of the adjective indicates that the quality is possessed in the highest degree, without indicating any comparison with other people or things.

    The "superlativo assoluto " is formed, in general, by changing the ending of the adjective with "-issim(-o, -a, -i,-e)"

    Example:
    Mario è altissimo (Mario is really tall)
    Anna è bellissima (Anna is very beautiful)
    Piero e Giuseppe sono intelligentissimi (Piero and Giuseppe are very intelligent)

    There are a few adjectives, rare and mostly used in figurative expressions, that form the "superlativo assoluto" by changing the ending two letters in "-errim(-o, -a, -i,-e)":

    Acre (acrid) --> acerrimo
    Aspro (sour) --> asperrimo
    Celebre (famous) --> celeberrimo
    Integro (undamaged) --> integerrimo
    Misero (poor) --> miserrimo
    Salubre (healty) --> saluberrimo

    Example:
    Un acerrimo nemico (an arch-enemy)
    Un artista celeberrimo (an extremely famous artist)

Notes

Please, note that there are some very common Italian adjectives that have an irregular form, in addition to the regular one:

Positive Comparative Superlative Absolute superlative
Buono
(good)
Regular più buono il più buono buonissimo
Irreg. migliore il migliore ottimo
Cattivo
(bad)
Regular più cattivo il più cattivo cattivissimo
Irreg. peggiore il peggiore pessimo
Grande
(big)
Regular più grande il più grande grandissimo
Irreg. maggiore il maggiore massimo
Piccolo
(small)
Regular più piccolo il più piccolo piccolissimo
Irreg. minore il minore minimo
Alto
(tall)
Regular più alto il più alto altissimo
Irreg. superiore il superiore supremo / sommo
Basso
(short)
Regular più basso il più basso bassissimo
Irreg. inferiore l'inferiore infimo

Both forms are equivalent, but the irregular ones are mainly used in figurative expressions.

Examples:
Compiere il massimo sforzo (make the maximum effort)
Un rimedio peggiore del male (a remedy worse than the disease)



Posted by Arnaldo Colonna on Jaunary 29, 2010 - All rights reserved


Tags: Italian, adjectives, comparative, superlative, degree, grammar, free, online, learn, tutor
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